BARTOLOMÉ DE LAS CASAS: EL “BEHIQUE BUENO”

¿SABÍAS QUE EN LA BARBARIE DE LA CONQUISTA ESPAÑOLA DE AMÉRICA DESTACÓ UN MISIONERO EN LA DEFENSA DE LOS INDÍGENAS? ¿SABÍAS QUE BARTOLOMÉ DE LAS CASAS FUE CONSIDERADO UN PROTECTOR DE LOS INDIOS Y QUE GRACIAS A ÉL MUCHOS ABUSOS POR PARTE DE LOS CONQUISTADORES FUERON PALIADOS?

Fray Bartolomé de las Casas es uno de aquellos personajes que deberíamos tener en un pedestal mucho más alto del que lo acoge en nuestros tiempos. Un pacificador en tiempos de crueldad y miseria, un adelantado a su tiempo. Debo reconocer que no tuve conocimiento de su existencia hasta mi último año de universidad, al estudiar Historia de América, muy probablemente porque en mi etapa de secundaria y bachiller mis profesores y los libros de texto apenas lo mencionaban.

Tal vez si este religioso hubiera sido anglosajón ya dispondríamos en la videoteca amplia dedicada a su vida y obras, pero siendo hispanohablante, quien es considerado uno de los FUNDADORES del MODERNO DERECHO INTERNACIONAL e inspirador de los DERECHOS HUMANOS, ha quedado tristemente a la sombra de conquistadores sanguinarios como HERNÁN CORTÉS o FRANCISCO PIZARRO.

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Hernán Cortés, conquistador de Méjico

Sin embargo, Bartolomé de las Casas fue una figura fundamental en su época, combatiendo como nadie las barbaridades y atrocidades cometidas contra los indígenas en Nuevo Mundo y tratando de paliar la mala praxis que los españoles desarrollaron en sus nuevas colonias. Fue también un evangelizador, como es lógico por su condición de sacerdote, y su labor se vio reflejada en las Leyes Nuevas que Carlos I concedió para mitigar el maltrato de los indios.

Su Historia de las Indias es una obra referente para comprender y analizar el impacto de la conquista y colonización de América Latina, así como para conocer los desmanes del imperialismo.

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Obra fundamental para la Historia de América

Sus orígenes

Sevillano de nacimiento, existe arduo debate entre quienes afirman que era un converso y aquéllos que señalan que pertenecía a una familia de cristianos viejos. Sea como fuere, pronto entró en contacto con la religión al estudiar en el Colegio de San Miguel, y puesto que su tía Juana, a la que visitaba a menudo, vivía recluida en la hermandad del Monasterio de Santa María de las Dueñas.

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Universidad de Salamanca

Además de teología, se instruyó también en derecho en la Universidad de Salamanca en torno a 1490, algo que sería fundamental en sus futuros litigios con los explotadores de Indias.

Primeros contactos con el Nuevo Mundo

Como sabemos, Sevilla se convertiría a principios del siglo XVI en la ciudad más cosmopolita de Europa gracias a su condición de base de salida hacia América. De manera que muchos de sus habitantes entraron de algún modo en contacto con los beneficios del comercio indiano.

La relación de De las Casas con el Nuevo Mundo se remonta, sin embargo, al primer viaje de Cristóbal Colón, en el que su tío paterno, el célebre Juan de la Peña, había participado. Su padre, Pedro de las Casas, se embarcó en el segundo viaje del explorador, y desde entonces su familia afincó sus intereses en Indias.

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Viajes de Colón

El primer contacto directo con las Américas para Bartolomé se produjo cuando su padre Pedro le trajo de un viaje un esclavo indio. Por aquel entones el debate sobre la humanidad de los indígenas americanos no había comenzado, y pese a que la esclavitud estaba mal vista (se había disipado en la concepción de servidumbre), Bartolomé lo utilizó más bien con fines científicos, estudiando su religión y su incomprensible idioma.

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Bartolomé siempre combatió a favor del indio

El indio le fue retirado a Bartolomé cuando la reina Isabel publicó un edicto por el que consideraba a los indígenas como súbditos y no esclavos.

El joven, no obstante, quedó tan intrigado con los habitantes del Nuevo Mundo y con las historias maravillosas que relataban los viajeros, que en 1502 zarpó en la categoría de DOCTRINERO (promotor del Cristianismo) en la expedición que transportaba a Nicolás de Ovando, encargado de relevar en el cargo de gobernador de La Española (actualmente Haití y Santo Domingo) a Francisco de Bobadilla.

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Nicolás de Ovando

Primera etapa en América. La Española

Poco después de aterrizar en La Española, Bartolomé se topó con un fenómeno al que no estaba habituado en España. Un poderoso huracán azotó la isla, generando centenares de víctimas que, esparcidas por doquier, desencadenaron una peste. Se dice que el religioso se afanó en el cuidado de los muertos y en la curación de la enfermedad.

Sin embargo, a pesar de este episodio, en aquellos tiempos Bartolomé de las Casas es recordado como un encomendero (el sistema de encomienda suponía la concesión de un territorio a los conquistadores trabajado por indios en situación de esclavitud) más, y de hecho aparece en 1506 combatiendo a los indígenas a favor del gobernador Nicolás de Ovando.

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Los indios eran esclavizados en las encomiendas

Tras una corta estancia en Sevilla y Roma para ordenarse presbítero, Bartolomé regresaría a La Española en 1508. Un año después, Ovando era substituido en el cargo por Diego Colón, hijo del explorador, y De las Casas se centró en el rendimiento de sus encomiendas y en su trabajo como doctrinero.

En aquellos tiempos el sacerdote todavía no se había destacado en la lucha por el bienestar de los indios, algo que sí había hecho la Orden Santo Domingo, que en 1510 se instaló en La Española. Las reivindicaciones de estos monjes causaron gran revuelo entre los terratenientes de la isla, que protestaron amargamente a Diego Colón. Y puesto que éste no logró dar con una solución, un representante de cada sector acudió a España para tratar de dirimir el asunto ante el rey Católico. Fernando de Aragón se encontró de golpe con la difícil mediación entre la conquista y explotación del Nuevo Mundo y el respeto a los derechos de los nativos.

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Muchos conquistadores dudaban de la humanidad de los indios y con ello justificaban los malos tratos y asesinatos

El monarca trató de suavizar las quejas de los dominicos elaborando en Burgos un esbozo para la protección del indígena, aunque su legado no sería respetado en aquellas tierras tan lejanas. Bartolomé de las Casas, por su parte, visualizó aquel episodio desde la distancia, continuando con su misión adoctrinadora a la vez que gestionando el fruto de sus encomiendas, aunque cabe pensar que fruto de su personalidad los indios que las trabajaban no debían experimentar las mismas malas condiciones que bajo otros yugos.

Cuba

A partir de 1511 Diego Colón solicitó la colaboración de Bartolomé en la exploración y conquista de Cuba, cuyo interior permanecía aún desconocido.

Espoleados por indios que habían huido de los conquistadores en La Española, los nativos cubanos organizaron una resistencia. Aquí es donde empieza a destacar la labor de nuestro protagonista, quien desde su juventud se había interesado por la cultura y por las costumbres de los indígenas. Contrariamente a otros encomenderos, creía fervientemente en su humanidad y había invertido tiempo en su conocimiento. De manera que, sobre su labor adoctrinadora, destacó su diplomacia, dispuesta a evitar más sangre derramada por parte de los conquistadores.

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La Iglesia vio en América una buena oportunidad para extender el mensaje de Cristo

Diego Colón utilizó por esta razón al sacerdote como intermediario, y éstos, observando su cercanía, le apodaron “BEHIQUE BUENO”, que en la lengua taína significa algo así como gran sacerdote bueno.

Bartolomé de las Casas logró así aprender muchas particularidades de las costumbres indígenas a la vez que trataba de difundir el mensaje de Jesucristo. Su mediación alivió el horror que los nativos sentían hacia los españoles y muchos niños cubanos accedieron a recibir el bautismo.

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Diego Colón

En una ocasión impidió también que unos nativos fueran condenados a muerte después de atacar a un contingente español. Los indígenas habían solicitado la mediación del behique bueno, que ahora se había convertido en una persona de confianza para ellos.

Pero pronto las cosas comenzaron a torcerse. Fue en una expedición a la aldea de Caonao. El contingente, comandado por el capitán Narváez fue recibido por los aldeanos de forma amistosa. Los españoles fueron agasajados con un ágape de pan de yuca y pescado. Todo parecía ir bien, en parte gracias a la mediación del padre Bartolomé, hasta que por algún motivo Narváez creyó que había sido preso de una trampa y ordenó masacrar Caonao.

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Los españoles organizaban “cacerías de esclavos” y masacraban a la población con los peores métodos

El behique bueno trató de interponerse ante los sables, ballestas y arcabuces de sus compatriotas, pero resultó en vano. Fue apartado y golpeado y vio horrorizado como un muchacho indígena al que acababa de bautizar sucumbía apuñalado por la espalda por uno de los soldados de Narváez. Al finalizar la masacre, Bartolomé se dirigió al capitán y lo condenó al infierno.

A partir de entonces la expedición encontró vacío un pueblo detrás de otro. Los indios volvían a tener miedo de los extranjeros y no sin argumentos. Desde entonces la expedición se hizo más adusta, y los nativos comenzaron a rehuir al sacerdote, quien, a pesar de todo, evitó la condena a muerte que Narváez había proyectado para una veintena de caciques cubanos.

Nuevamente en La Española

Finalmente, en 1514 los españoles consideraron que toda Cuba estaba bajo su dominio y como compensación, Diego Colón le entregó nuevas tierras e indios para trabajarlas. Bartolomé de las Casas se dedicó intensamente a su explotación atesorando fama incluso de codicioso hasta que un día se cruzaron en su camino unos frailes dominicos, a quienes había llegado su fama de diplomático y que le hicieron replantear su vida como encomendero.

De las Casas quedó tan convencido que en la misa de Pascua llevó a cabo un discurso incendiario contra los malos tratos a los indios y acto seguido renunció a todas sus encomiendas ante el gobernador.

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Muchos indígenas fueron cristianizados en aquellos tiempos

Desde entonces encabezó la lucha por los derechos de los nativos, injustamente esclavizados en las haciendas españolas, y asesinados y torturados en las expediciones militares. Habló incluso contra el obispo de Burgos, que poseía una encomienda con 800 indios, y finalmente zarpó rumbo a Sevilla para reclamar una mayor vigilancia a Fernando el Católico.

Viajes a España

Aunque Bartolomé de las Casas acudió en 1515 a España con la intención de encontrarse con la aprobación del rey de España, se encontró con un Fernando el Católico que agonizaba y de quien no pudo obtener nada. El rey falleció durante aquella estancia, y el sacerdote tuvo entonces que dirigirse a Adriano de Utrecht, custodio del futuro Carlos I, y al Cardenal Cisneros, que ejercía la regencia hasta la mayoría de edad del primero.

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El Cardenal Cisneros fue confesor de la reina Isabel y apoyó a Las Casas en su lucha

Así, tras el acceso al trono de Carlos I logró que le nombraran PROCURADOR UNIVERSAL DE TODOS LOS INDIOS DE LAS INDIAS. Desde entonces, desobedecerle en América condenaría a los infractores al pago de 10.000 maravedíes.

En 1517 el padre de Las Casas se vio obligado a regresar a España después de una breve estancia en La Española en la que confirmó que los encomenderos no estaban librando a los indios de sus malos tratos a causa, entre otras cosas, de haberse ganado el favor de los monjes jerónimos que velaban por el bienestar de los indios en la isla.

Bartolomé trató de entrevistarse con el cardenal Cisneros, pero éste, gravemente enfermo, falleció antes de poder verlo. En aquellos tiempos, el doctrinero propuso un proyecto para trabajar las tierras americanas con labradores ibéricos, pero se encontró con la oposición del obispo franciscano Juan de Quevedo, quien apoyándose en la Política de Aristóteles sostenía que la esclavitud era necesaria por naturaleza.

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Los españoles no consideraban humanos a los indios

A pesar de ello, y de el estallido de violencia en España a causa de las revueltas sociales de los Comuneros y las Germanías, logró la autorización de algunos proyectos, como la creación de una colonia pacífica en Venezuela, que finalmente tuvo que abortarse por la escalada de violencia entre los indios y los españoles, que organizaban a menudo “cacerías de esclavos”.  

Ingreso en un convento

Tras el fracaso en sus intentos por organizar la colonia pacífica en Cumaná (Venezuela), el religioso entró en depresión, observando la nula voluntad de sus compatriotas por tratar con humanidad a los nativos, y durante unos años ingresó en un convento dominico, donde se dedicó a escribir criticando la acción de los conquistadores.

Esta época se prolongó durante muchos años, hasta que en 1533, cuando entregaba la extremaunción a un encomendero, éste le rogó que liberase a los indios que había tenido encomendados. Bartolomé llevó a cabo la última voluntad del terrateniente, y al hacerlo, entró en un litigio con su hijo, que a punto estuvo de hacer que lo encarcelasen de no ser por la mediación de la orden dominica.

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Un año después, el religioso advirtió que no podía mantenerse al margen de la situación social, y se inmiscuyó en la defensa del amotinado indio de La Española Bahuruco, conocido como Enrique por los españoles, a quien salvó el pellejo a cambio de que éste prometiese someterse a las leyes de los conquistadores.

Nicaragua y Guatemala

Su intervención en la rebelión de Bahuruco propició a Bartolomé la libertad de movimientos de la que se le había privado tras su litigio con el vástago del encomendero arrepentido. De manera que decidió zarpar junto a Fray Tomás Berlanga, amigo suyo, que había sido nombrado obispo de Perú.

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Nave del siglo XVI

Sin embargo, fueron sorprendidos en pleno viaje por una tormenta, yendo a recalar su embarcación a territorio nicaragüense, donde prosiguió su labor de pacificador y PROTECTOR DE LOS INDIOS. Lo mismo hizo años más tarde, en Guatemala, territorio en el que logró establecer muchos contactos pacíficos y evangelizar a gran cantidad de indígenas.

Las Leyes Nuevas

El padre Bartolomé regresó en otro viaje a España en 1540 y se reunió con el monarca en Valladolid. Como consecuencia de este encuentro, el emperador promulgaría dos años después las LEYES NUEVAS, en las que prohibía la esclavitud y liberaba a los indios de las encomiendas.

Este fue quizás el logro más importante de su vida y uno de los fundamentos para que a largo plazo se relajasen los maltratos contra los indígenas americanos.

Desde entonces, y tras hacerse cargo en 1543 del obispado de Chiapas, Bartolomé se entregó a la procuración del cumplimiento de las leyes de Carlos I, aunque no sin dificultades, pues al parecer la legislación que llegaba del otro lado del Atlántico no era del todo respetada en Nuevo Mundo.

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En 1547 regresó definitivamente a España para hacerse cargo de la lucha por el bienestar de los indios desde la metrópoli. Famosa es su controversia en estos tiempos con Juan Ginés de Sepúlveda en Valladolid, un sacerdote que defendía la legitimidad de la conquista militar sobre los indígenas.

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De las Casas y Sepúlveda

El BEHIQUE BUENO falleció en Madrid en 1566 tras una vida entregada a la protección de los débiles. A día de hoy, contrariamente a muchos tipos malvados que vivieron en otros tiempos, la Iglesia católica, aunque inició un proceso de beatificación, todavía no lo ha santificado.

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LA ROSA DE LOS VIENTOS:

DOCUMENTAL CONQUISTA DE AMÉRICA:

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